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33年來最清晰!韋伯望遠鏡成功捕捉海王星完整樣貌

由韋伯太空望遠鏡拍攝的海王星影像。(圖/翻攝自NASA官網)
由韋伯太空望遠鏡拍攝的海王星影像。(圖/翻攝自NASA官網)

海王星(Neptune)是太陽系八大行星中,距離太陽最遙遠的一顆,正因為距離太遠,科學家們對它的認識和印象非常少,直到1989年才由航海家2號(Voyager 2)無人探測器拍下第一張清晰照片。《衛報》(The Guardian)報導,美國航太總署(NASA)21日宣布,新一代韋伯太空望遠鏡(James Webb space telescope)立下大功,成功捕捉拍攝到近33年來、最清晰且完整的海王星樣貌。

拜科技進步所賜,韋伯望遠鏡不需要像航海家2號一樣,必須貼近行星才能拍到影像,透過近紅外相機 ( NIRCam),也能拍攝到海王星周邊的環,照片也讓7枚衛星同時入鏡。

與先前哈伯望遠鏡(Hubble Space Telescope)拍攝的版本不同,前一版本海王星因氣態甲烷,呈現亮眼的藍色樣貌;本次照片的海王星如珍珠般,不僅讓同心橢圓環非常明顯,也能首次略見其北極點樣貌,提供科學家不同的研究視角。

被捕捉入鏡的衛星,也包含質量最大、運行軌道最奇特的海衛一(Triton),它與其他衛星不同,運行在逆行軌道上,引起天文學家高度關注,認為它之所以成為衛星,是因為引力被與海王星鎖住;除了海衛一,其餘衛星幾乎都是不規則與小質量,目前已知共有14顆衛星。

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