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猴痘病毒加速進化,新變異速度比預期快 12 倍

自今年5 月非洲以外地區發現猴痘傳播,才一個多月全球就發現超過4,100 例確診病例,台灣也發現第一起境外移入病例。猴痘異常傳播原因成謎,現在科學家發現,最新的猴痘病毒變異速度比預期快12 倍,現在這個病毒已帶有數十種新突變,可能是更具傳染性的關鍵。

猴痘病毒原本很少離開非洲,但今年首次全球爆發,讓科學家感到意外。據《自然醫學》期刊的研究,葡萄牙科學家從15 份猴痘病毒樣本發現,這次病毒總共攜帶50 種新突變,這些突變2018~2019 年檢測到的先前毒株從未見過,科學家預期猴痘每年突變頂多一到兩個,現在一口氣出現50 種,實際突變率比預期高6~12 倍。

從歷史上看,猴痘是透過與開放性皮膚損傷、體液、受污染的材料或咳嗽到空氣中的呼吸道飛沫密切接觸而在人與人之間傳播。但現在許多確診病例都不知道如何被感染,他們沒有旅行或與其他感染者接觸,科學家認為,新感染的空前速度可能代表病毒感染宿主的方式發生變化,關鍵可能就在這些新突變。

科學家也推測,猴痘爆發部分原因可能是新冠病毒(COVID-19) 導致人們免疫系統受損,得過COVID-19 的人可能更容易受其他病毒感染。麻疹也一樣,麻疹病毒會削弱免疫系統,使患者之後兩到三年增加感染其他疾病的風險。

世界衛生組織(WHO) 決定不宣布猴痘為國際關注的突發公共衛生事件,但未來可能改變。世衛組織還承認,此次疫情有許多未知數,未來可能有更多新的傳染疾病出現。專家警告,由於全球氣溫與水溫升高,使病毒和細菌更容易繁殖,加上氣候變化導致乾旱等天氣條件迅速變化,動物和人類改變覓食行為。人與動物爭地也增加人類與野生動物的互動,等於打開動物病毒傳給人類的途徑。世衛組織也認為,開發過度與氣候變遷,是地方病爆發時間更持久和頻繁的原因。

美國傳染病專家表示,近年來傳染病層出不窮且規模擴大,原因就是氣候變化及經濟和社會因素,包括森林砍伐、城市化、氣候變化、經濟、政治不穩定和對科學的質疑。如葉門因政治不穩定停止疫苗接種,使麻疹和脊髓灰質炎捲土重來。

氣溫升高使農田乾涸,迫使敘利亞人從農村進入城市,或從一國到另一國,這類遷移都擴大疾病傳播範圍。每個原因都會相互加強,美國傳染病學家認為這是警鐘,人們必須停止將感染僅視為公共衛生威脅,而必須認識到這些也是經濟威脅。

(首圖來源:Pixabay)

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