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防止隕石毀滅地球 NASA演習如何撞歪小行星

美國航太總署(NASA)26日以飛行器撞擊小行星,希望能夠改變它的軌道。這場史無前例的演習,為的是迎接太空岩石威脅地球安危的那一天。

美聯社報導,這項試驗發生在距離地球960公里外,試驗對象是1顆名為「迪莫弗斯」(Dimorphos)的無害小行星。NASA科學家26日成功讓1個稱為「飛鏢」(DART)的飛行器以每小時約2萬1600公里的速度撞上迪莫弗斯。

NASA試驗飛行器撞向小行星迪莫弗斯,希望稍微改變它的軌道。美聯社

「DART」是「雙小行星改道測試」(Double Asteroid Redirection Test)的縮寫。科學家希望「飛鏢」能把迪莫佛斯撞歪,偏離原本的軌道1%,讓它與另一顆較大的小行星「迪迪莫斯」(Didymos)之間的重力更緊密。

迪迪莫斯在希臘語裡是「雙胞胎」的意思。它是迪莫弗斯的5倍大,迪莫弗斯可以說是它的衛星,每11時55分鐘繞行它一圈。兩顆小行星在不威脅地球的情況下繞著太陽轉了億萬年,結果被人類挑上,成為拯救地球的試驗對象。這項任務斥資3.25億美元(約103.6億台幣)。

直徑160公尺、重約57億公斤的迪莫弗斯沒有被「飛鏢」撞碎,畢竟飛鏢只有570公斤。飛鏢在迪莫弗斯撞出一個坑,科學家預期,被撞擊後,迪莫弗斯繞行迪迪莫斯一圈的時間會縮短10分鐘,但驗證新軌道需要好幾天、或者一個月的時間。

世界各地和太空裡的望遠鏡等著都捕捉撞擊時刻。飛鏢成功撞擊迪莫弗斯後,NASA行星科學主任葛拉茲說,「我們正在開啟人類新紀元,一個我們有潛力能夠保護自己不被危險小行星撞擊的紀元。我們以前從來沒有這種能力」。

科學家強調,雖然只讓小行星偏離軌道1%,聽起來可能很少,但經年累月後將會帶來重大變化。

NASA直播飛行器準備撞擊小行星迪莫弗斯。美聯社

美聯社指出,行星防禦專家更偏好在有充足準備時間的狀況下把小行星或彗星撞歪,而不是用核彈之類的武器把它炸掉,因為爆炸後的碎片可能會像雨一樣紛紛落入地球。

據NASA,約有2.5萬個近地天體位於可對地球造成致命威脅的140公尺範圍裡,其中已被探索的不到一半。在所有能夠造成重大損害的小型小行星裡,人類所知的數量不到1%。

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