蘋果(Apple)收購廣受歡迎的 Dark Sky 天氣預報 App,可能使其成為這款以每分鐘天氣更新聞名的 App 獨家供應商。蘋果 3 月 31 日證實這項收購,意味著 Google Android 版和 WearOS 版 Dark Sky App 的終結。目前收購案的交易條款細節並未揭露。

從 2011 年在 Kickstarter 平台發起群眾募資活動開始,Dark Sky 便承諾會根據使用者確切位置,提供精準到每分鐘更新一次的天氣預測,讓使用者叫好。透過將 AI 人工智慧套用至美國國家海洋暨大氣總署(National Oceanic and Atmospheric Administration,NOAA)的雷達數據,Dark Sky 可準確告訴使用者下一小時什麼時候會下雨,讓使用者有充分時間步行去咖啡廳或通勤回家。到了 2015 年,Dark Sky 表示每天提供 800 萬次預測。截至 3 月 31 日,Android 版 Dark Sky 下載超過 100 萬次。

蘋果終止 Android 版及 API 決定,對 Google 及亞馬遜影響重大

但報導蘋果將於 7 月 1 日關閉非 iOS 版 App 的消息表明,蘋果打算使 Dark Sky 成為 iOS 生態系統的獨家產品。Google 將不是唯一無法使用 Dark Sky 的平台。收購協議的一部分是 Dark Sky 表示將在明年稍晚不再支援應用程式介面(API)。API 允許第三方 App 開發人員在自己的 App 存取和使用 Dark Sky 的天氣數據。Dark Sky 同日表示已經全面停止接受任何想存取 Dark Sky 數據的開發人員新註冊。

這可能會影響諸如 Amazon Echo 之類的平台,這類平台的 Big Sky 等非附屬 App 利用 Dark Sky 的天氣數據模擬 iOS 和 Android 提供的功能。不論如何,即將來臨的 Dark Sky 限制可能會引發蘋果競爭方式的新爭議。App 開發商曾批評蘋果嚴格控制開發人員,反壟斷官員也曾就蘋果 App 商店政策提出質疑。長期以來,蘋果一直認為,自己的做法能提升 App 商店的安全性,並和從音樂到生產力等各領域市場領先 App 進行激烈競爭。

蘋果限制之舉有無涉及反競爭,全視 Dark Sky 功能是否獨一無二而定

但蘋果限制 Dark Sky API 之際,正值許多科技平台開始受嚴格審查的時刻。2018 年熱門流行的 Web 瀏覽器 Firefox 製造商 Mozilla 便向美國聯邦貿易委員會(Federal Trade Commission,FTC)提出,限制 API「可能在意圖和效應構成反競爭(Anti-Competitive)行為」。對各方要求回答為何終止支援 Dark Sky API 和 Google 相關 App 的疑問,蘋果完全不回應。

美國開放市場研究所(Open Markets Institute)反壟斷專家暨技術評論家 Sally Hubbard 表示,Dark Sky 的市場規模可能小到足以讓蘋果免除向聯邦呈報的必要。Hubbard 認為,當前任何主流科技平台合併與收購都應經由監管機構審查 (FTC 目前正對過去和已完成的科技業購併進行更全面性的審查)。

「有鑑於這些科技公司擁有如此強大的市場力量,我認為確實需要警惕他們會切斷其他公司成為市場創新者的機會或管道,」Hubbard 表示:「當任何主要技術平台進行購併時,且合併被允許,那互操作性就應該成為標準合併條件。」

消費者權益保護組織 Public Knowledge 反壟斷專家 Charlotte Slaiman 表示,如果有夠多競爭性天氣預報 App 能複製 Dark Sky 最有價值的功能,那麼限制存取 Dark Sky 或 API 的決定可能不會被認為是反競爭。但如果 Dark Sky 評為獨一無二,就可能引發更多問題。「這變更之舉正是反壟斷想查個清楚,」她強調:「也就是曾正常提供的功能現在卻不再提供了。」

(首圖來源:App Store